Революционная и наполеоновская реформа интеллектуальных институтов

После опустошения, которое принес с собой террор, была создана новая образовательная и научная структура, а светские интеллектуалы получили интеллектуальную монополию, которой прежде пользовалось духовенство. Именно это, а не внутренние потребности науки привело к возникновению новых образовательных организаций и правительственных учреждений, обеспечивающих работой светских интеллектуалов, включая ученых.

Сциентистское мировоззрение интеллектуального движения и его серьезное отношение к науке стали основой системы. На вершине системы находились «высшие школы» (включая несколько тех, что были основаны при ancien regime), предназначенные для подготовки персонала для правительственной службы и высшего (включая верхние уровни среднего) образования. Наиболее известными из них были: Политехническая школа, занимавшаяся подготовкой гражданских и военных инженеров; Нормальная школа, предназначенная для создания нового корпуса профессоров для верхних ступеней системы образования, включавших лицеи, коллежи и факультеты (университеты в привычном смысле слова были упразднены в 1793 году и только номинально восстановлены в 1896 году, поэтому каждый факультет составлял отдельный институт); и Школа здоровья, позднее Медицинская школа.

Эти образовательные учреждения располагали, по меркам того времени, прекрасной лабораторной базой и были дополнены Институтом, Музеем естественной истории и Обсерваторией, которые были чисто исследовательскими учреждениями или — в случае Института — исследовательскими и почетными учреждениями. Но они не были воплощением новых концепций обучения или организации исследовательской работы. Специализированные школы для углубленного обучения различным профессиям поощрялись «просвещенными» абсолютистскими режимами и существовали еще до Революции (например, Школа мостов и дорог). Даже элитарные учреждения чисто научного характера, например Коллеж де Франс и Музей естественной истории, занимали главенствующие позиции и до Революции.

Коллеж де Франс стал еще более выдающимся учреждением, в котором все точные и гуманитарные науки преподавались на самом передовом научном уровне в духе академической свободы; дух свободного исследования также проник в некоторые новые специализированные школы, например в Политехническую школу, которые занимались подготовкой специалистов-практиков.